Jurnalistul Reuters, Paul Ingrassia, a făcut un ”test drive” cu mașina Google care se conduce singură. Aceasta s-a oprit la stop, a luat curbele și a mers excelent. Spre deosebire de toate celelalte test drive-uri la care a participat, acesta a avut loc pe străzile liniștite din Mountain View, orașul Silicon Valley, care găzduiește sediul Google. Prezentarea nu a fost făcută de tipi cool pasionați de mașini, ci de tipii deștepți pasionați de tehnologie de la Google, a spus Ingrassia. Nu s-a depășit viteza, chiar dacă, în mod ironic, inginerii Google au stabilit că în anumite circumstanțe excesul de viteză este de fapt mai sigur decât respectarea limitei de viteză. Accentul nu s-a pus nici pe "performanță", nici pe "cai putere", ci "autonomie".

Google a făcut public proiectul său referitor la mașina fără șofer în 2010, deși a început cu un an înainte. Proiectul este parte a diviziei "Google X", supravegheat de către co-fondatorul companiei Sergey Brin, și ar putea dura ani de zile până va da roade.

Așadar, dacă există un plan de afaceri pentru mașina fără șofer, Google nu îl dezvăluie. Dmitri Dolgov, inginerul de software al mașinii, care "a condus" recent una dintre creațiile sale autonome pe o distanță de 725 km, spune că misiunea sa este de a perfecta tehnologia, după care planul de afaceri va veni de la sine.

Mașina cu care jurnalistul de la Reuters a făcut ”test drive-ul” a fost un Lexus RX 450h, un vehicul crossover hibrid gaz-electric, cu modificări speciale. Există un senzor radar montat frontal pentru evitarea coliziunilor. Pe acoperișul mașinii este un cilindru rotativ plin cu lasere, camere video, senzori și alte instrumente de detectare și orientare. Acesta înlocuiește practic creierul șoferului. Principiul estetic nu a fost încă aplicat mașinii.

Dmitri Dolgov, așezat în scaunul pasagerului din față, a introdus destinația dorită pe un laptop și l-a conectat la mașină. Mașina a cartografiat traseul și a pornit. Singura emoție de pe drum a fost când o mașină care venea din sens opus a părut că virează la stânga prin fața mașinii autonome. Aceasta a frânat, iar șoferul mașinii din sens opus și-a corectat rapid mersul.

Drumul a fost deci lin, fără evenimente, și, dacă nu ar fi știut, jurnalistul nu ar fi spus că mașina s-a autocondus.

Mașina fără șofer Google este programată să rămână în limitele de viteză, în cea mai mare parte. Cercetările arată că a rămâne la limita de viteză atunci când alte mașini merg mult mai repede poate fi de fapt periculos, așa că mașina autonomă poate merge cu până la 16 km pe oră peste limita de viteză atunci când condițiile de trafic o cer.

Pe lângă modelul testat - și alte astfel de versiuni adaptate ale automobilelor convenționale – Google a construit mașini mici, rotunde, care nu dispun de volan, frână și pedală de accelerație. Acestea merg pe bază de electricitate, au două scaune și sunt limitate la 40 km/oră.

Deși mașinile autonome pot reduce semnificativ riscul accidentelor, acestea nu le pot elimina cu totul. Una dintre problemele care se ridică în cazul unui accident în care este implicată o mașină de acest gen este găsirea răspunzătorului: pasagerii mașinii, producătorul auto sau compania de software? Aceste aspecte juridice pot fi la fel de complicate ca și cele tehnice și economice. Mașinile complet autonome ar putea să apară pe piață de la sfârșitul acestui deceniu.