Încă de când a fost descoperită în 1930, planeta Pluto a suscitat curiozitatea rămânând învăluită în mister. Ea orbitează Soarele de la aproximativ 5 miliarde de kilometri distanță de Pământ.

Pentru prima dată, sonda NASA New Horizons (Noi Orizonturi) a obținut imagini revelatoare ale unor regiuni luminoase și întunecate de pe suprafața îndepărtată a lui Pluto. Imaginile au fost captate pe la mijlocul lunii aprilie de la 113 milioane de km distanţă de planeta pitică, prin intermediul telescopului principal Long Range Reconnaisance Imager (LORRI),de la bordul sondei.

Oamenii de știință au identificat zone ample de pe suprafața planetei, unele luminoase, altele mai întunecate, dar mai ales o porțiune mai strălucitoare de la un pol, care ar putea fi o calotă polară, informează #NASA.

Anunțuri
Anunțuri

"Pe măsură ce ne apropiem de Pluto, începem să vedem caracteristici interesante, cum ar fi o regiune luminoasă lângă polul său vizibil. Astfel începem marea aventură științifică pentru a înțelege acest obiect ceresc enigmatic", a declarat John Grünsfeld, administrator asociat pentru Direcția Misiunilor Științifice NASA, de la Washington.

De asemenea, a fost captată în imagini și cea mai mare Luna a lui Pluto, Charon. Timpii de expunere utilizați pentru a obține această imagine complexă - o zecime de secundă - nu au permis încă obiectivului să detecteze celelalte patru Luni ale lui Pluto, mult mai mici și mai palide - Nix, Hydra, Cerber și Styx.

Până în 2006, Pluto a fost considerată a noua planetă de la Soare, fiind inclusă în prezent în categoria planetelor pitice. Este cel mai mare corp ceresc din centura Kuiper iar dintre planetele pitice este a doua ca mărime după Eris.

Anunțuri

Ca toate corpurile cerești din centura de asteroizi Kuiper, Pluto este format în cea mai mare parte din roci și gheață, având 1/6 din masa Lunii și 1/3 din volumul acesteia. Centura Kuiper este o zonă aflată dincolo de planete, extinzându-se de la orbita lui Neptun până mult în afara Sistemului Solar.

NASA a lansat sonda spațială New Horizons în 19 ianuarie 2006, în cadrul programului New Fronteers, având ca destinație planeta Pluto, unde se estimează că va ajunge în iulie 2015. Primele imagini cu Pluto au fost publicate pe 4 februarie, 2015 când s-au împlinit 109 ani de la nașterea astronomului Clyde Tombaugh, care a descoperit în 1930 planeta acoperită cu gheață. În cadrul primelor teste optice ale sondei, s-au obținut imagini de la o distanță de 200 de milioane de kilometri , în care Pluto și unul dintre sateliții săi, Charon apăreau sub forma unor picături albe. Prima imagine color a lui Pluto a fost captată pe 9 aprilie 2015, prin intermediul instrumentului denumit Ralph colour imager de la bordul sondei New Horizons și nu este foarte clară, dar începând cu luna mai imaginile obținute vor fi din ce în ce mai bune.

Anunțuri

New Horizons are dimensiunea unui pian de concert și cântărește 465 de kilograme, fiind cea mai rapidă sondă spațială lansată vreodată de pe Pământ. Ea se deplasează prin spațiu cu o viteză de peste 1,6 milioane de kilometri pe zi și funcționează cu energie nucleară, obținută din descompunerea plutoniului. Întâlnirea istorică a sondei New Horizons cu Pluto este considerată principalul eveniment spaţial al anului 2015, deoarece Pluto este singura planetă din Sistemul Solar, care nu a fost survolată vreodată de o sondă spațială.

De la trecerea sondei Voyager 2 pe lângă Neptun la sfârşitul anilor 1980, nicio planetă (sau planetă pitică) nu a fost explorată de la o distanţă atât de mică, aşa cum o va face sonda New Horizons la jumătatea lunii iulie, iar prin intermediul lui Ralph se așteaptă și imagini color de mare rezoluție de pe suprafața lui Pluto.

După ce va trece de Pluto, New Horizons va studia cel puțin încă un obiect din Centura Kuiper. Pentru știință nu există frontiere, aventura abia începe. #SUA